Un service Web est un logiciel, dont le rôle est d'écouter des requêtes d'un type particulier (requête HTTP) provenant de clients que l'on appelle navigateurs. Les navigateurs sont bien connus des utilisateurs, et les plus répandus sont Netscape Navigator, Internet Explorer ou Opera.

Dans la suite, nous emploierons le terme de serveur pour désigner une machine qui propose de tels services, et nous appellerons donc serveur web une machine qui fait tourner un logiciel de service web.

Le protocole HTTP (Hyper Text Transfer Protocole) est assez simple : il permet au navigateur de demander a tout service web de lui retourner un fichier stocké sur le serveur. La plupart du temps, ces fichiers sont au format HTML (Hyper Text Format Language). Ce format consiste en du texte simple agrémenté de balises de mises en page qui permettent au navigateur de présenter le texte sous une forme plus agréable à lire.

Le service web doit être exécuté sur une machine qui possède une identification unique sous la forme d'un numéro IP (Internet Protocol), afin qu'un navigateur puisse localiser le service web sans ambiguité. Ce numéro (ou adresse IP) est codé sur quatre octets, comme par exemple 192.67.78.90. Bien que seul le numéro IP soit nécessaire, la machine possède généralement un nom enregistré dans un DNS (Domain Name System), qui permet de retrouver l'adresse IP à partir du nom. Pour l'utilisateur humain, il est en effet plus simple de se souvenir d'un nom comme www.abc.fr que de 192.67.78.90.

Quand un service web tourne sur une machine (supposons 192.67.78.90), le protocole HTTP permet à un navigateur d'accéder à la page d'acceuil du service web en indiquant comme adresse indifféramment